La era de Powell en la Fed parece encarar algunas turbulencias

La era de Powell en la Fed parece encarar algunas turbulencias - AVA Markets

Cuando Jerome Powell juró el lunes como el nuevo presidente de la Reserva Federal (Fed), el orgullo del momento puede verse moderado por el reconocimiento de Powell de los riesgos que se avecinan.

Una feroz venta masiva en Wall Street el viernes -con las acciones cayendo y los rendimientos de los bonos subiendo luego de que el informe de empleos en Estados Unidos sugiriera una mayor inflación en el futuro- sirvió como un contundente recordatorio de los desafíos que enfrentará la Fed de Powell.

En su audiencia de confirmación del Senado, Powell hizo hincapié en su intención de seguir con cautela las alzas de las tasas de interés que su predecesora, Janet Yellen, persiguió en cuatro años como presidente de la Reserva Federal. Yellen pudo supervisar una política de tasas gradual porque la inflación no representaba ninguna amenaza: se mantuvo por debajo incluso del objetivo anual del 2 por ciento de la Fed a lo largo de su mandato.

La era de Powell podría ser completamente diferente. El mercado de trabajo es más estricto. Los salarios están arriba. La deuda federal probablemente aumentará. Los recortes fiscales podrían acelerar el crecimiento.

Todo lo cual parece impulsar la inflación, que es lo que asustó a los inversores el viernes. La pregunta principal es ¿cuánto? Durante semanas, los inversores han estado exigiendo mayores rendimientos de los bonos. El viernes, después de que el gobierno dijera que los salarios promedio aumentaron año tras año en enero al ritmo más rápido en más de ocho años, el rendimiento del Tesoro a 10 años alcanzó el 2,84 por ciento, un máximo de cuatro años.

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La Fed, dirigida por Powell, estaría complacida de ver que la inflación finalmente alcance su meta del 2 por ciento. El problema sería si aumentara mucho más de ese nivel. La Fed enfrentaría una intensa presión para acelerar sus alzas de tasas para ajustar el crédito y frenar la inflación.

Ahí es donde entran los riesgos: si la Fed aprieta muy poco el crédito, la inflación podría salirse de control. Si se aprieta demasiado, podría producirse una recesión. Dirigir un terreno intermedio seguro ha resultado complicado para la Fed a lo largo de su historia. A veces ha calculado mal qué tan rápido aumentar las tasas y desencadenó una desaceleración económica.

En diciembre, la Fed predijo que aumentaría su tasa de referencia a corto plazo tres veces en 2018, al igual que en 2017. Sin embargo, algunos economistas ahora prevén cuatro aumentos. Y esos aumentos de tasas coincidirían con la reducción continuada de las tenencias de bonos de la Fed, una medida que ejerce presión al alza sobre las tasas de los préstamos a consumidores y negocios a largo plazo.

«La próxima fase de la gestión de la economía puede no ser tan fácil», dijo Diane Swonk, economista jefe de Grant Thornton, quien espera cuatro aumentos de tasas en 2018. «La Fed podría tener que subir las tasas más rápido porque la economía es más fuerte».

Por ahora, la economía que presidirá la Fed de Powell muestra fortaleza y resistencia. El desempleo está en un mínimo de 17 años. La expansión económica, que ya es la tercera más larga en la historia de EE. UU., Parece estar mejorando después de un largo período de crecimiento insatisfactorio. En la superficie, podría parecer que todo lo que la Fed de Powell necesita hacer ahora es servir de cuidador para una economía de alto vuelo.

Pero la Fed siempre se ha sentido obligada a responder a las amenazas antes, no después que surgen, mientras hay tiempo para evitar una alta inflación o una desaceleración económica.

«Todo apunta a una Fed más agresiva bajo Powell», dijo Mark Zandi, economista jefe de Moody’s Analytics.

No menos autoridad que Alan Greenspan, que lideró la Reserva Federal por 18 años hasta 2006, expresó preocupaciones la semana pasada de que podrían formarse burbujas peligrosas en los mercados financieros, en parte por la alta deuda federal resultante de un mayor gasto de beneficios a medida que los baby boomers se retiran y los $ 1.5 trillones en recortes de impuestos ahora entran en vigencia.

«Estamos lidiando con una perspectiva a largo plazo fiscalmente inestable en la que la inflación se afianzará», dijo Greenspan en una entrevista en Bloomberg Television.

Las dos recesiones más recientes en los Estados Unidos fueron causadas por explosiones de burbujas de activos. El pinchazo de la burbuja de las punto.com condujo a una breve recesión en 2001. Y el colapso de la burbuja inmobiliaria encendió la recesión de 2007-2009, la peor desde la Gran Depresión de la década de 1930.

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La recuperación actual comenzó en junio de 2009. Si dura hasta junio de 2019, empataría con la expansión más larga registrada, la que duró desde marzo de 1991 hasta marzo de 2001.

Aunque la expansión ha estado marcada por un crecimiento económico lento, ese mismo rasgo podría asegurar su durabilidad: el crecimiento acelerado ha mantenido baja la inflación e impedido que la economía se sobrecaliente.

«No creo que haya una recesión en el horizonte», dijo Sung Won Sohn, profesor de economía de la Universidad Estatal de California en Channel Islands. «Hemos tenido uno de los períodos más lentos de crecimiento económico registrado, y creo que lento significa que durará un período más largo».

Para que esa previsión sea correcta, la Reserva Federal de Powell deberá administrar su política de tasas con una atención superior. El informe de empleos del viernes que muestra que los salarios subieron un 2,9 por ciento en los últimos 12 meses, el mayor salto desde que la recesión terminó en 2009, sugirió que la Fed podría estar entrando en una era de mayor inflación y una necesidad de tasas más altas.

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